viernes, 28 de octubre de 2011

Caro in vitro, lenimentum in vivo

While I am a vegetarian, I have always believed that it was a temporary thing, not because I would succumb to the temptations of meat, but because it's pretty clear to me that artificial meat for human consumption will be something that I will see in my lifetime (20±10 years hence), for all of which I was very pleased by this piece of news.
If the concept of artificial meat seems repulsive to you I recomend you skip the XXI century. Seriously, for good or bad, it's going to be awesome.m





Aunque soy vegetariano, siempre he creído que era una cosa temporal, no porque fuese a sucumbir a la tentación de la carne (vaya, eso no ha sonado como había planeado), sino porque tengo bastante claro que la carne artificial para consumo humano será algo que veré en mi vida (de aquí a 20±10 años), por todo lo cual me ha alegrado mucho esta noticia (en castellano) y esta otra (en inglés).
Si el concepto de carne artificial les parece repulsivo les recomiendo que se salten el siglo XXI. En serio, para bien o para mal, va ser la hostia.

martes, 25 de octubre de 2011

Vocación Colérica / Choleric Vocation

I had to do a paper on enterocytes (the cells of the small intestine that absorb nutrients) with three other people for the cell biology class, and searching for information on these I discovered many things that I did not expect, both "scientific" and personal.

The small intestine secretes and absorbs large amounts of water, and the former occurs thanks to two processes, both based on osmotic gradients (for the laymen: An osmotic gradient is the one created between two solutions with different concentration levels separated by a permeable membrane, which water will cross from the less concentrated solution to the more concentrated one until, in theory, concentrations are equal): The increase of osmotic pressure by the digestion of nutrients into their monomers (the "bricks" that form them ) and segregation of electrolytes (ions, charged particles, dissolved in water).


The second process (seen in the illustration above) is conducted as follows: A protein cotransports (i.e., carries something against a gradient using the energy that is given by carrying anything in favor of the gradient at the same time) chloride, sodium and potassium, the latter two electrolytes being expelled from the cell by other proteins. Then the cyclic adenosine monophosphate (cAMP), made from ATP (the "energy currency" of cells) by adenylyl cyclase, activates the cystic fibrosis transmembrane conductance regulator (CFTR), which secretes chloride ions into the lumen (the “inside of the pipe"). The chloride ions (negatively charged) attract the sodium ions (positively charged) that combine to produce (Let’s see that chemistry 101. What is sodium chloride?) salt, which attracts water .

All this process is, in itself, sooo awesome (yes, yes, I'm a geek. Problem?), but understanding it has a great practical application, which is saving millions of lives. CFTR may not work well due to gene mutations (that is the basis of cystic fibrosis), but certain bacteria that can be found in non-drinking water produce toxins that prevent the CFTR chloride channel from closing, causing a profuse watery diarrhea (10-20 liters per day) that can easily become fatal.

This is called cholera and has killed an inestimable number of millions of people and is killing about 100,000-130,000 per year (great progress compared to the 3,000,000 it killed in the 80s). It’s prevented "simply" by have access to potable water (something that we Westerners take for granted but in many parts of the world is -and until recently was in the West- a novelty or a luxury) and treated with a solution (pun intended) of potable water, sugar and salt (antibiotics such as doxycycline also speed recovery and reduce the severity of symptoms).

And as I read about this, if we ignore the temporal moment of disgust and anger produced by remembering that this type of preventable monstrosities still occur (those who do not have to endure them are immunized against these things, but occasionally decency infects us) a feeling of satisfaction formed in my body, because I realized that I had chosen the right career, that this is what I wanted and want to do with my life: understanding this fascinating and very complex machine that is the human to be able to fix it, to be a pawn (or maybe something more) in the game of chess of humans against the Grim Reaper, to, in short, make a better world.

Too idealistic? Possibly, but there are plenty of frustrated inactive people.




Me mandaron un trabajo sobre los enterocitos (las células del intestino delgado que absorben nutrientes) a mí y a otras tres personas para la clase de biología celular, y buscando información sobre estos descubrí bastantes cosas que no me esperaba, tanto “científicas” como personales.
El intestino delgado segrega y absorbe grandes cantidades de agua, y lo primero ocurre gracias a dos procesos, ambos basados en las gradientes osmóticas (para los legos: Una gradiente osmótica es la que se crea entre dos soluciones con diferentes grados de concentración separadas por una membrana permeable, la cual el agua atravesara desde la disolución menos concentrada a la más concentrada hasta, en teoría, igualar las concentraciones): El aumento de la presión osmótica por la digestión de los nutrientes en sus monómeros (los “ladrillos” que los forman) y la segregación de electrolitos (Iones –partículas cargadas- disueltos en el agua).


El segundo proceso (que se observa en la ilustración superior) es llevado a cabo de la siguiente manera: Una proteína cotransporta (esto es, transporta algo en contra de una gradiente utilizando la energía que le da el transportar otra cosa a favor de la gradiente al mismo tiempo) cloro, sodio y potasio, siendo estos dos últimos electrolitos expulsados de la célula por otras proteínas. Luego el adenosín monofosfato cíclico (cAMP, por sus siglas en inglés) creado a partir del ATP (la “moneda energética” de la célula) por la adenilil ciclasa activa el regulador de la conductancia transmembranal de la fibrosis quística (CFTR, por sus siglas en inglés), el cual segrega iones de cloro al lumen (“el interior del tubo”). Los iones de cloro (de carga negativa) atraen a los iones de sodio (de carga positiva), que se combinan para producir (A ver cómo esta esa química básica ¿Qué es el cloruro de sodio?) sal, la cual atrae al agua.
Todo este proceso, por sí mismo, mola un montón (sí, sí, soy un friki ¿Algún problema?), pero el entenderlo tiene una gran aplicación práctica, que es salvar millones de vidas. El CFTR puede no funcionar bien por mutaciones genéticas (esa es la base de la fibrosis quística), pero ciertas bacterias que podemos encontrar en el agua no potable producen toxinas que impiden que el canal de cloro del CFTR se cierre, provocando una copiosa diarrea acuosa (10-20 litros al día) que puede fácilmente llegar a ser mortal. 
A eso se le llama cólera, ha matado a un número inestimable de millones de personas y sigue matando a unas 100.000-130.000 al año (un gran avance comparado con las 3.000.000 que mataba en la década de los 80). Se puede prevenir “simplemente” teniendo acceso a agua potable (algo que los occidentales damos por sentado pero que en muchas lugares del mundo es –y hace poco en occidente era- una novedad o un lujo) y tratar con una solución (nunca mejor dicho) de agua potable, azúcar y sal (los antibióticos como la Doxiciclina también aceleran la recuperación y reducen la severidad de los síntomas).
Y mientras yo leía sobre esto, si ignoramos el temporal momento de asco y rabia producido por recordar que este tipo de monstruosidades prevenibles aún ocurren (aquellos que no tenemos que soportarlas estamos inmunizados ante estas cosas, pero de vez en cuando la decencia nos infecta), una sensación de satisfacción se iba formando en mi cuerpo, porque me daba cuenta de que sí había elegido la carrera adecuada, de que esto es lo que quería y quiero hacer con mi vida: Comprender esta fascinante y complejísima máquina que es el ser humano para poder arreglarla, para poder ser un peón (o quizá algo más) en la partida de ajedrez de los humanos contra la parca, para, en fin, hacer un mundo mejor.
¿Demasiado idealista? Posiblemente, pero inoperantes frustrados los hay a patadas.

domingo, 23 de octubre de 2011

(no siempre) Hay que hacerle caso a Eduard Punset

Hoy me he leído la columna de Eduard Punset en el XLsemanal, como es mi costumbre, y una vez más me he dado cuenta de que su gran trabajo como divulgador científico no evita que sus pronunciamientos políticos sean sorprendentemente erróneos. Hoy decía: "...la redistribución de la riqueza, que el avance tecnológico ha hecho superflua." (Articulo completo aquí
¿En serio? Me da a mí que mucha gente en este país (por no hablar del resto del planeta) discrepa de esa afirmación, y para colmo el Sr. Punset ni siquiera la explica y pasa directamente a hablar sobre el aumento de la esperanza de vida.
Y me temo que el Sr. Punset se acerca mucho más de lo normal (para una persona de su intelecto) a la línea editorial del grupo vocento, teniendo en cuenta ciertos comentarios sobre la sanidad pública que ahora mismo no puedo encontrar, su artículo sobre la crisis económica con tópicos económicos que se derrumban al contacto con la evidencia (y otras afirmaciones no tan comunes pero igual de erróneas, como que la crisis no es global: "Lo habría sido de ser una crisis planetaria, de lo cual se intentó disfrazar". He aquí el PIB GLOBAL.) o sus ultraliberales (y para mi, bastante estrafalarios) comentarios sobre la regulación del trafico y las multas (el segundo comentario es mío).
En fin, supongo que no hay peor liberal que aquel que fue comunista.



jueves, 20 de octubre de 2011

ETA bukatu da.

ETA bukatu da. Gaur denok irabazi dugu.
ETA se ha acabado. Hoy ganamos todos.
ETA is finished. Today we have all won.

martes, 18 de octubre de 2011

Online

After I-no-longer-know-how-many days without internet in the dorm, I’m back online. All was due to me writing incorrectly a single digit, out of more than 38 that I had to memorize, wrong (and someone I know is going to either laugh a lot or get very pissed off with me). As Joseph Campbell (who wasn’t an IT guy) said “Computers are like Old Testament gods; lots of rules and no mercy.” 
Unplugged came I out of my mother's womb, and unplugged shall I return thither: technology gave, and technology hath taken away; blessed be the name of technology. 
And now, the penitence: To actualize iTunes.

Después de ya-no-se-cuantos días sin internet en la residencia, ya vuelvo a estar online. Todo se debía a que escribí una sola cifra, entre 38 que tuve que memorizar, mal (y alguien que yo me sé o se va a reír mucho o se va a cabrear mucho conmigo). Como dijo Joseph Campbell (que no era informático) "Los ordenadores son como dioses del antiguo testamento; muchas reglas y ninguna piedad." 
Desconectado salí del vientre de mi madre y desconectado volveré allá. La tecnología dio y la tecnología quitó; bendito sea el nombre de la tecnología. 
Y ahora, la penitencia: A actualizar el iTunes.

15-O

I’d have liked to write this post earlier, but my internet is still broken (more detailsbelow).

I was inthe 15-O demonstration in Bilbao “for global change”, which interested me even more than the 15-M one (to which I went) precisely because I understood theinternational nature of Spanish problems (and of the rest of the world,obviously). I know that the protests are not having such a strong following inthe rest of the world and that their impact will be very limited, but this will certainly be greater than the one demonstrations in a national level mayproduce, and I hope and believe that this is just a first step and there willbe more protests.

In anycase, this is always better than staying at home doing nothing.



Me gustaría haber escritoeste post antes, pero mi internet sigue estropeado (más detalles abajo).

Estuve en lamanifestación del 15-O Bilbao “por un cambio global”, la cual me interesaba aúnmás que la del 15-M (a la que acudí) precisamente porque entendía la naturalezainternacional de los problemas españoles (y del resto del mundo, obviamente).Sé que las protestas no están teniendo un seguimiento tan fuerte en el restodel mundo y que su impacto será muy limitado, pero este será ciertamente mayorque el que pueden producir manifestaciones a nivel nacional, y espero y creoque este es solo un primer paso y habrá más protestas.

En todo caso, estosiempre es mejor que quedarse en casa sin hacer nada.



Here is anaudiovisual tour of the demonstration I went to:


“[Chanting]Then,you’ll say, we were only five or six!” – There was a lot of people, I’m justtoo short to get my camera high enough. / “[Lema]¡Luego, direis, que somos cinco o seis!”– Habia mucha gente, simplemente yo soy demasiado bajo para levanter mi camaralo suficiente.



[A ti támbien te roban -Si hoy no protestas, mañana no te quejes]

Reminding bystanders ofthe (selfish) reasons they have to join us and then warning them (They rob you,you, and you too! - If you don’t protest today, don’t complain tomorrow) / Recordandolea los transeúntes las (egoistas) razones que tienen para unirse a nosotros yluego advirtiéndoles (¡A ti, y a ti, y a ti también te roban! – Si hoy noprotestas, mañana no te quejes)

[Banketxeak, lapurrak!]

This one is in Euskera:It’s simple, populistic, a “estricto sensu” lie, and everyone loves it (Banks,robbers!) / Ésta está en euskera: Es simple, populista, una mentira “estricto sensu”, y le encanta a todo el mundo (¡Bancos, ladrones!)

[Photo]

Out of fivebanners, two (the main one, which says “No more evictions”, and the green one,which says “Tax haven=Social disaster”) are very good ideas or proposals, oneis motivational-philosophical (the blue one, which says “When you have nothingto lose, you have everything to gain”), one is motivational-populist (the smallwhite one with blue and red print, which says “let’em kut bak their own bols[sic]”) and the other one is wrong (the orange one, which says “No to the Euro scam”) but highlights a huge failure of those in power (in this case, failingto set a higher inflation target for such a suboptimal currency union and toprovide it with a lender of last resort for states, among other things, but Idigress). Good enough for me.

De cinco pancartas, dos(la principal, que dice “No más desahucios”, y la verde, que dice “Paraísofiscal=Desastre social”) son ideas o propuestas muy buenas, una esfilosófico-motivacional (la azul, que dice “Cuando no tienes nada que perder,tienes todo que ganar”), una es populista-motivacional (la blanca y pequeña conletra azul y roja, que dice “Ke se rekorten lo güevos [sic]”) y la otra estámal (la naranja, que dice “No al timo del Euro”), pero resalta un enorme fallode aquellos en el poder (en este caso, fallar en establecer un objetivo deinflación mas alto para una unión monetaria tan sub-optima y en dotarla de unprestamista de último recurso para los estados, entre otras cosas, pero medesvió). Suficiente para mi.

[El pueblo, unido, jamás será vencido]

A classic (“The people,united, will never be defeated!”) / Un clásico (“¡El pueblo, unido, jamás serávencido!)

[Esa es, ahí está, lacueva de Ali-Baba]

This wechanted when we came close to a bank, especially if it had been bailed out andhanded huge bonuses, as in the case of Caixa Galicia (It’s that one! There it is! Ali-Baba’s cave!) / Este lema erapara cuando estábamos cerca de un banco o caja, especialmente si lo habíanrescatado y había repartido bonus gigantescos, como es el caso de Caixa Galicia(¡Ésa es! ¡Ahí está! ¡La cueva de Ali-Baba!)


I certainlydid not expect to see her there (nor did I expect the other European leaders),but I was even more surprised by the fact that she got out of there alive (andunharmed). I’m sure Berlusconi didn’thelp her, so it must have been Sarko. / Ciertamente no esperaba encontrarme aella allí (ni al resto de líderes europeos), pero aún más sorprendente fue elhecho de que salió de allí viva (y sin daños). Estoy seguro de que Berlusconino la ayudo, así que debió de ser Sarko.

viernes, 14 de octubre de 2011

Lens culinaris

For reasons irrelevant to the topic in question (but which is screwing me real good anyway), I’m thinking more than what is usual, and not precisely about the biochemistry exam that is approaching like that boulder in Indiana Jones, which means that I’m overthinking some things.
Thus, for example, I can’t get the price of the 570g boiled lentil jar, which costs 60 cents, off my head. I repeat, 60 cents. What would 99% of humanity during 98% of history think of this?
Well, the minimum wage (in Spain) is enough to buy a thousand (1,246.66, to be precise) of those jars (the minimum pension for 1,066.66 and the 420€ of unemployment for 700), so taking into account that each jar has 1500 kilocalories and that a person needs about 2500 (and I think that if we take into account women, children and sedentary people that number is closer to 1500-2000) each day, the result is that a single member of the poorest of our society can obtain enough food for itself, its partner, parents and between 10 and 37 descendants.
I believe, and I think it’s pretty unarguable, that if we communicated the aforementioned result to the 99% of humans who through history (and many still today) had to work from dawn to dusk from their childhood to their death for an uncertain plate of lentils (or similar), and they believed us (Would we believe that in a couple of centuries the poorest humans of our society will earn millions each year? In this economy?), those humans would be willing to kill, die and work restlessly to live half as well as those we consider poor today (what is more, they did it, and this society is the result).

And also, as can be seen in the graphic above, which indicates the quantity of kilocalories produced worldwide PER PERSON during an extraordinary period in which the population tripled, things are getting better and better, and I don’t think they will stop. After all, xx% of the world’s food production is destined to nonhuman animals which the growing vegetarian population does not consume, the third world countries will sooner or later get rid of the IMF and implement the very successful western technique of subsidies through the roof (well, well, market failure, we meet again) and one of these days the ecologists will admit that GMOs are great for humanity and the environment (they can’t ignore the evidence for much longer, they are not a religion… yet), after all of which it seems very reasonable to expect the price of food to fall, doubtfully in nominal terms but probably in real ones and surely as a fraction of income (that’s globally speaking, the rich countries can still get VERY dumb with organic food, that stupid tautology which who knows how many people it has killed, and revert a trend of relative devaluing that has been going on for two centuries).
I know, and I don’t deny, that a person needs much more than food, but that inmense fraction of humanity of which I talked about would be totally incapable of believing how our healthcare (plagues!), education (illiteracy!), culture (censorship!), government (Summary executions and systematic torture!), international politics (wars!), religion (inquisition!) and millions of thongs more (Lighting is a luxury! Shitting without paper! No condoms! Music is a luxury!) are.
I also know, and I neither deny, that many parts of the world are far from achieving what we have, but nothing prevents them from doing it, and the tendency towards convergence is unstoppable.
Not everything rose-colored, but the fact that a kilo of lentils costs a euro is such a great accomplishment from the historic point of view, as trivial as it may seem, that each time that I see the European paralysis and the degradation of its situation and think “And if this totally breaks up? I don’t want to go to war!”, there is always a voice that says “with lentils at a euro the kilo? Nothing is going to happen here”.
And if it happens I’ll be too busy being dead or searching for someone responsible to hang to worry about how everything went so wrong or the biochemistry exam (And yes, I was right, it is drepanocytosis).

P.D. The internet of the dorm doesn’t work (it’s been a week already and I’m getting angry), which means that this entry is courtesy of the UPV’s WiFi, which is so courteous that it’s gifting me South Park chapters (among PDFs from Moodle and digital papers’ news).





Por razones irrelevantes al tema en cuestión (pero que me están jodiendo a base de bien de todas maneras), estoy pensando más de lo habitual últimamente, y no precisamente sobre el examen de bioquímica que se está acercando como el pedrolo ese de Indiana Jones, lo que significa que estoy sobrepensando ciertas cosas.
Así, por ejemplo, no puedo quitarme de la cabeza el precio del bote de lentejas cocidas de 570g, que cuesta 60 céntimos. Repito, 60 céntimos ¿Qué pensaría de esto el 99% de la humanidad durante el 98% de la historia?
Bien, el salario mínimo interprofesional (en España) da para comprarse mil (1.246,66, para ser precisos) botes de esos (la pensión mínima para 1.066,66y los 420€ del desempleo para 700), así que teniendo en cuenta que cada bote tiene 1500 kilocalorías y que una persona necesita unas 2500 (y yo creo que si tomamos en cuenta a mujeres, niños y sedentarios esa cifra está más cerca de 1500-2000) al día, el resultado es que un solo miembro de los más pobres de nuestra sociedad puede obtener comida suficiente para sí mismo, su pareja, sus padres y entre 10 y 37 descendientes.
Yo creo, y me parece bastante indiscutible, que si le comunicásemos el resultado anteriormente mencionado al 99% de los humanos que a través de la historia (y muchos aún hoy) tuvieron que trabajar de sol a sol desde su infancia hasta su muerte por un incierto plato de lentejas (o similar), y nos creyesen (¿nos creeríamos nosotros que en un par de siglos los humanos más pobres de nuestra sociedad ganaran millones al año? ¿Con esta crisis?), esos humanos estarían dispuestos a matar, morir y trabajar sin descanso para vivir la mitad de bien que aquellos a los que hoy consideramos pobres (es más, lo hicieron, y esta sociedad es el resultado).
Y además, como se puede observar en el grafico superior, que indica la cantidad de kilocalorías producidas a nivel mundial POR PERSONA durante un periodo extraordinario en el que la población se triplico, las cosas no dejan de ir a mejor, y no creo que dejen de hacerlo. Después de todo, el xx% de la producción mundial de alimentos está destinada a animales no humanos que la creciente población vegetariana no consume, los países tercermundistas tarde o temprano se libraran del FMI e implementaran la exitosísima técnica occidental de las subvenciones a cascoporro (vaya, vaya, fallo de mercado, nos encontramos de nuevo) y algún día de estos los ecologistas admitirán que los OMGs (transgénicos) son buenísimos para la humanidad y el medio ambiente (no pueden ignorar la evidencia durante mucho más tiempo, no son una religión… aún), tras todo lo cual parece muy razonable esperar que los precios de los alimentos se reduzcan, dudosamente en términos nominales pero probablemente en reales y sin duda como fracción de los ingresos (esto a escala global, los países ricos aún podemos ponernos MUY tontos con los alimentos orgánicos, esa estúpida tautología que a saber cuántas personas acabara matando, y revertir una tendencia de abaratamiento relativo que dura dos siglos).
Sé, y no niego, que una persona necesita mucho más que comida, pero esa inmensa fracción de la humanidad de la que hablaba sería totalmente incapaz de creerse como son nuestra sanidad (¡plagas!), educación (¡analfabetismo!), cultura (¡Censura!), gobierno (¡Ejecuciones sumarísimas y tortura sistemática!), política internacional (¡Guerras!), religión (¡Inquisición!) y millones de cosas más (¡El alumbrado es un lujo! ¡Cagando sin papel! ¡Sin condones! ¡La música es un lujo!).
También sé, y tampoco niego, que muchas partes del mundo están lejos de conseguir lo que tenemos nosotros, pero nada les impide hacerlo, y la tendencia a la convergencia es imparable.
No todo es de color de rosa, pero el hecho de que un kilo de lentejas cueste un euro es un logro tan enorme desde el punto de vista histórico, por trivial que nos parezca, que cada vez que veo la parálisis europea y la degradación de su situación y pienso “¿Y si esto se rompe del todo? ¡Yo no quiero ir a la guerra!”, siempre hay una vocecita que me dice “¿Con las lentejas a un euro el kilo? Aquí no va a pasar nada”.
Y si pasa estaré demasiado ocupado estando muerto o buscando a algún responsable a quien ahorcar como para preocuparme sobre como todo fue tan mal o el examen de bioquímica (Y sí, tenía yo razón, es drepanocitosis).

P.D. El internet de la residencia no funciona (ya va una semana y me estoy cabreando), lo que significa que esta entrada es cortesía del WiFi de la UPV, que es tan cortes que me esta regalando capítulos de South Park (entre archivos PDF del moodle y noticias de los periódicos digitales).

martes, 4 de octubre de 2011

Europe the (almost) Broken

To the tune of "America the Beautiful" (Original lyrics here):

O broken by serious lies,
By austere and fiscal pain,
By purple money majesties
Above the poor and plain!
Europa! Europa!
We shed disgrace on thee
And populist nationalism
From Lisbon to Helsinki

O broken for immigrant’s fates
Whose desperate brave journey
Was fought and met with closed gates
Across the ministries!
Europa! Europa!
We gave you all our flaws,
Inflation and deficit-obsessed
Unemployment is the law!

O broken by bankers who proved
In collateralized strife,
That more than any their selves loved,
And profit more than life!
Europa! Europa!
May your leaders resign
So the new ones fix this huge mess
I wouldn’t count on that!

O broken for investor’s dream
That sees beyond the years
Thine concrete housing bubble bursts
Causing defaults and tears!
Europa! Europa!
We shed disgrace on thee
And populist nationalism
From Lisbon to Helsinki

O broken by lords of flies,
By austere and fiscal pain,
By purple money majesties
Above the poor and plain!
Europa! Europa!
We shed disgrace on thee
And output gaps wider than those
Across the Atlantic Sea!

O broken for immigrant’s fates
Whose desperate brave journey
Was fought and met with closed gates
Across the ministries!
Europa! Europa!
We gave you all our flaws,
With no Eurobonds nor stimulus
Lost decade here we go!

O broken by parochial dreams
Of flags and fatherlands
Borders and armies really seem
No longer of the past!
Europa! Europa!
This might be world war three
This time we have thousands of nukes
So let’s quickly fix this!

O broken for the glorious tale
Of eurobrotherhood
Of overcoming nation-states
The way for the human race
Europa! Europa!
Don’t disintegrate yourself
Don’t let this crisis go to waste
Empower your parliament!